Os diagnósticos de autismo são diferentes da maioria dos diagnósticos de outros transtornos.

Pode levar anos para os médicos finalmente reunirem evidências suficientes para o diagnóstico de autismo. Os pais geralmente são suspeitos muito antes do diagnóstico ser dado, porque podem ver que a criança pode não lhes dar contato visual ou que o processo de comunicação que a criança aprendeu começou a regredir após o primeiro ano e meio de vida. A idade média para diagnósticos neste país é entre dois e três anos e é aí que os sintomas começam a se manifestar.

A dificuldade no diagnóstico do autismo deve-se principalmente às mudanças de desenvolvimento pelas quais a criança passa durante os três primeiros anos de vida. Quando uma criança está se desenvolvendo rapidamente, as nuances da comunicação e do comportamento social podem iludir os médicos ou mesmo os pais que não estão observando especificamente seu filho para o autismo.

O padrão de desenvolvimento de uma criança está sempre mudando e sem um olhar atento e experiência, o ataque do autismo é quase impossível de pegar. Mesmo o menor erro social pode ser que a criança tenha apenas algumas peculiaridades estranhas e a linha entre essas peculiaridades e o autismo menor seja muito tênue.

Somente o julgamento do médico é o fator determinante para rotular uma criança autista. Algumas crianças autistas passaram a vida inteira com o rótulo de deficientes emocionais ou de comportamento. Muitos médicos ficam longe desse rótulo por causa do impacto emocional sobre os pais ou prestadores de cuidados e a chance de ações judiciais se o rótulo causar reações adversas mais tarde na vida. Não há exames médicos que possam ser administrados que definam claramente o autismo. A opinião do médico é a única coisa que vai rotular uma criança e colocá-la em uma categoria entre necessidades especiais que ainda nem foi muito definida ou pesquisada.

O critério para autismo é determinado por um painel de médicos que comparam casos relacionados e encontram um sintoma comum. Embora o critério seja, na melhor das hipóteses, incompleto, no momento é a única maneira de alguns médicos poderem confortavelmente fazer um diagnóstico. A maioria dos clínicos e pessoal médico usa o Manual Diagnóstico e Estatístico para Transtornos Mentais para classificar o autismo e as diretrizes básicas incluem apenas as manifestações de uso da comunicação e comportamento social. Outra diretriz que geralmente é diagnosticada como comportamento compulsivo é a vigilância constante em relação a padrões ou normas estabelecidas.

A criança autista encontrará sua zona de conforto em um caminho específico que percorrerá pela casa ou na escola. Eles podem ser orientados ao cronograma, no qual seguirão um cronograma específico e se recusarão a se desviar dele. Se uma criança autista for obrigada a mudar seu padrão, ela perderá o controle das emoções e do comportamento. O comportamento exibido pode ser raiva descontrolada ao confronto verbal de forma desagradável. A necessidade de seguir o padrão específico embutido em seu sistema como forma de lidar com um mundo em constante mudança.

A única coisa que o critério não cobre é a fixação em certas coisas. Algumas crianças autistas podem memorizar livros inteiros se for algo que realmente gostem. Um menino autista em Wyoming poderia recitar toda a série de livros do Dr. Seuss. Ele recitava o livro inteiro, incluindo o título e as seções de referência.